Vodní buvol se pomalu pohybuje stínovaným lesem na ostrově Rinca. Je období sucha, takže tráva šustí s každým krokem, a je desivě horko. Bez varování prorazil křovím mohutný plaz - velikost dospělého muže. Je to komodský drak a než buvol zareaguje, dopadne na stehno savce hlubokým drážkováním.

Buvol setřese útočníka a unikne, ale o 36 hodin později se zhroutí a jeho tělo je zpustošeno septikemickými bakteriemi zavlečenými jeho saurským útočníkem. Drak, s ukázněnou trpělivostí, si během hodiny získá svoji cenu.



Použití zbrojních bakterií se jeví jako neuvěřitelná a jedinečná lovecká strategie a bylo by to - až na to, že výše uvedený scénář vůbec nefunguje tak, jak kouzla komodských draků fungují.

Komodo draci si zasloužili pověst efektivních a brutálních predátorů, kteří na svých malých indonéských ostrovních domech terorizovali vše od opic až po dobytek. Část této pověsti zahrnuje ústa údajně plná patogenních bakterií, kterými draci infikují velkou těžko dobývatelnou kořist prostřednictvím jakési „okusace smrti“.

Ve skutečnosti jsou dračí ústa zcela bez tohoto mikroskopického posilovače kousnutí a výzkum v posledních letech odhalil, co mohou tito obří ještěři používat na místě bakterií: jed.

Dva dospělí komodští draci si odpočinou na ostrově Rinca. Foto: Jake Buehler

Tvorba mýtu

Abych byl spravedlivý, myšlenka, že komodští draci vládnou vražedně špinavými chompery, není něco zakořeněného v městské legendě - až donedávna to bylo jediné vysvětlení, které vědci skutečně prosazovali.

Hypotéza začala v 70. a 80. letech, přibližně v době herpetologa Walter Auffenberg strávil celý rok na ostrově Komodo a studoval, jak žili a lovili draci. Do té doby byli draci proslulí svým statusem největších ještěrek na planetě a zjevným nebezpečím pro lidi a hospodářská zvířata, ale o jejich biologii nebo chování se vědělo jen málo.

Auffenberg vyprávěl, že viděl, jak draci útočí na vodní buvol, který - stejně velký jako ještěrky - daleko převažuje nad plazy. Draci často nedokázali zabít svůj cíl, jednoduše kousli a zranili zvíře, než uniklo. Ale buvol netrval dlouho. Během několika dní podlehli ošklivé systémové infekci a stali se snadno poraženou obživou draků ostrova. Když Auffenberg navrhl, že nemoc mohla pocházet z dračího kousnutí, představa zbrojní infekce jako jedinečného prostředku zabíjení kořisti mnohem většího a mocnějšího než sebe sama byla příliš lákavá, než aby ji bavila jako skutečná možnost.

Obrázek: Arturo de Frias Marques / Wikimedia Commons

Debata o jedu

Myšlenka bakteriálního kousnutí přetrvávala po celá desetiletí a byla podpořena výzkumem, který identifikoval bakterie v ústech draků Komodo považovaných za „potenciálně patogenní“.Ale v roce 2013 „Výzkumný pracovník University of Queensland Bryan Fry a jeho kolegové tuto myšlenku uložili k odpočinku.

Fry a jeho tým analyzovali bakteriální vzorky z dračích úst a nenašli žádný druh flóry v ústech, který by se podstatně lišil od druhů nalezených u jiných masožravců. Rovněž zjistili, že bakterie identifikované v předchozí práci byly většinou běžné, neškodné druhy a že jediná, údajně septikemická odrůda se v dračích ústech neobjevila. Nakonec jsou bakterie v dračích ústech velmi blízké tomu, co žije v a na nedávných jídlech nebo v prostředí plazů.

Část mýtu o bakteriálním kousnutí spočívá v tom, že komodští draci pěstují své toxické válečníky tím, že mají v ústech a kolem úst kousky hnijícího masa z předchozích jídel, zalité velkým množstvím slin. Ve skutečnosti jsou draci zpočátku nepořádní jedlíci, ale po hostině se okamžitě dobře očistí. S pečlivou ústní hygienou je těžké si představit celou věc „toxické mrtvoly v ústech“.

Ale jen proto, že tesáky draků nejsou zasaženy nemocí, neznamená to, že nejsou zvlášť smrtící jiným způsobem.

Fry a jeho tým si na drakech v letech před objevením flóry v ústech všimli něčeho neobvyklého. U jednoho z nich v roce 2006 vědci zveřejnili zjištění, která naznačují, že na základě sdílených, pohřbených genů jedu mezi draky komodskými a jejich blízkými příbuznými, společným předkem varanů (jako draků) a hadů by byl v životě jedovatý . O tři roky později tým tvrdil, že našli fyzický důkaz jedových žláz v dračích čelisích Komodo a že žlázy produkovaly bílkoviny, které pravděpodobně způsobily obrovské poklesy krevního tlaku u kousnutých obětí.

Předpokládá se, že tento jed může fungovat společně s ostrými, zakřivenými zuby draků, které mohou bezkonkurenčně snadno drtit maso a tepny. Kombinace extrémního fyzického traumatu a účinků jedu může způsobit katastrofické a rychlé ztráty krve - dračí kousnutí se mohlo vyvinout tak, že rychle vykrvácí kořist a nevyvolá dlouhou vyčerpanou nemoc.

Co ve skutečnosti jí vodní buvol?

Ale ani toto vysvětlení nestojí za setkáním septických buvolů s jejich tvůrcem. U tohoto jevu určitě hrají ústřední roli bakterie, ne však tak, jak si původně mysleli vědci.

Vodní buvol v zalesněné oblasti na ostrově Rinca Foto: Jake Buehler

Komodo draci se ve skutečnosti nevyvinuli, aby lovili a jedli vodní buvoly, a ani jeden z druhů není ve skutečnosti čistě ostrovním domorodcem. Samotní draci jsou nyní považováni za reliktní populaci dříve širokého spektra obřích ještěrek, kteří kdysi žili v celé Austrálii, nyní omezené na několik malých, zaprášených ostrovů. Vodní buvoli byli na malé ostrovy Komodo a Rinca představeni před několika tisíci lety lidmi.

Draci se téměř jistě vyvinuli, aby jedli kořist mnohem zvládnutelnější, věci větší než pes nebo drobné prase; zvířata možná snadněji přemohou a vykrvácejí v krátkém časovém rámci.

Tady buď draci; krajina ostrova Rinca v období sucha 2014 Foto: Jake Buehler

Moderní draci Komodo si vystačí a vrhnou se na buvola, když nemohou nabrat mladého jelena nebo opici. Nanejvýš buvoli trpí hlubokými tržnými ranami, ale žádné smrtelné zranění. Poté vyrazí trucovat do bahna. V kontinentální Asii mají vodní buvoli přístup k hojným močálům a bažinám, ale v zemi draků jsou omezeni na blátivé jámy, které jsou často kontaminovány jejich vlastními výkaly.

Jedná se samozřejmě o prostředí zralé pro infekci, pokud jde o zející rány.

Vodní buvol předvádějící chování při bahnění, které může být za infekcemi po kousnutí drakem Foto: Jake Buehler

Je možné, že takto se legendární infekce skutečně vyskytly, což drakům umožnilo konečně se naplnit dny po jediném roztržení útoku. To by znamenalo, že draci jsou jen šťastní vodní buvoli, kteří se při zranění zranili tak neúmyslně. Zmatek ohledně kousnutí draků může být výsledkem zvláštní ekologické situace, v níž se draci a velcí savci ostrova ocitnou uzamčeni.

VIDEO: Komodo Dragon oslaví Buffalo

Je třeba ještě mnoho výzkumu ohledně domnělého jedu komodských draků, protože v tomto okamžiku stále není zcela jasné, co objevené sloučeniny vůbec dělají, nebo jak by jed fungoval. To znamená, že jedna věc je zcela jasná, zatímco dračí ústa jsou ošklivý a silný dravý nástroj, nejsou to špinavé nástroje.