Malá populace malých oranžových krokodýlů žije v jeskyních deštných pralesů v Gabonu.

Známý jako trpasličí krokodýli (Osteolaemus tetraspis), tento africký druh dosahuje pouze v průměru 4,9 stop na délku a váží mezi 40 a 70 liber. Vzhledem k jejich malé velikosti pochází většina jejich ochrany ze silně obrněného krku, zad a ocasu. Mají také osteodermy (kostní usazeniny) na břiše a spodní straně krku.

V roce 2010 průzkumník Olivier Testa byla součástí expedice do gabonského jeskynního systému Abanda po tipu, že tam žila populace trpasličích krokodýlů.



Zatímco některé druhy krokodýlů uprchnou pod zemí v době sucha, tato zvířata jsou dlouhodobými obyvateli jeskyně.

Deštný prales Gabonu, Obrázek: Axel Rouvin

Podle odborníka na krokodýla Matthewa Shirleyho z této populace může tato populace v jeskyních zůstat neomezeně dlouho kvůli nepřebernému množství kriketu a netopýrů. Nadace konzervatoří pro vzácné druhy . Netopýři doslova padají ze stropu do vody a jsou tím nejjednodušším jídlem na světě.

Kvůli tomuto nadbytku snadné výživy jsou tito krokodýli ve výborném stavu - dokonce lepší než jejich lesní kolegové. Navzdory tomu je populace relativně malá, pravděpodobně kolem 50.

Odborníci si všimli, že když šli hlouběji do jeskyně, muži byli bledší a jasněji oranžoví. Důvod jejich oranžového odstínu není to, co byste očekávali. Unikátní zbarvení je výsledkem toho, že krokodýli plavou ve velkém množství guanového netopýra ve vodě. Nemůžeme to vymyslet.

Obraz: David Black

Bat guano dělá vodu zásaditou, která eroduje pokožku a mění její barvu.

I když si je tito podzemní krokodýlové nechali vyrobit v jeskyni, v období dešťů musí udržovat kontakt s okolním světem. Bohužel, jeskyně žijící v jeskyních nejsou schopni se v jeskyních rozmnožovat.

Vysvětlila Shirley Nový vědec „Je to hnízdní ekologická věc: potřebují velká množství hnijící vegetace, aby mohli naklást vajíčka.“

Po období dešťů se krokodýli vracejí se svými potomky do jeskyní.

Vědci analyzující genetické důkazy odhalili, že se tito krokodýli štěpí od svých příbuzných žijících venku. Tyto studie prokázali, že krokodýli žijící v jeskyních vynikají jako izolovaná genetická skupina, která se odklonila před tisíci lety.